El por qué Bellingcat quiere enseñarle a gente común a ser periodistas investigativos

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Eliot Higgins fundador de Bellingcat. Credito: SKUP.no

Se ha dicho que los reporteros intrépidos gastan mucha suela de sus zapatos a la hora de investigar. El fundador de Bellingcat Eliot Higgins ha quemado una gran cantidad de ella al construir el lanzamiento de un noticiero, cubriendo guerras en Ukrania, Siria y áreas controladas en Medio Oriente por ISIS, todo lo ha hecho desde su casa en Leicester, Inglaterra.

Higgins fue de ser administrador de solicitantes de asilo en una asociación sin fines de lucro a un experto líder en evidencia forense encontrada en fotos y videos compartidos en línea. El piensa que virtualmente aquellos con curiosidad y sano juicio pueden presentar algunas de las funciones de un periodista investigativo.

Con cinco días restantes, la campaña de Bellingcat ha recaudado aproximadamente £54,000 por parte de 1,300 patrocinadores hacia una meta de £60,000 con el fin de que la publicación expanda sus operaciones en dirección a crímenes en bancos Británicos y difundir métodos de investigaciones en ‘software libre’ para mas personas.

Desde su lanzamiento, cuando el fundador Eliot Higgins aun era mejor conocido como ‘Brown Moses’ – Bellingcat a recurrido a Crowdfunding cinco veces, juntando mas de £100,000. Hubo una gran campana de 30 días de £51,000 para inversión de fondos iniciales en el 2014, así como otra que sólo requirió de ocho horas para recaudar $800 con el propósito de pagar por imágenes de satélite para retar aseveraciones hechas por los militares Rusos sobre MH17, el avión de la Aerolínea de Malasia derribado en Ucrania.

La campaña de Bellingcat está siendo dirigida por el despacho de Crowdfunding Vann Alexandra. Incidentalmente, esta semana Alex Daly fundadora de Vann Alexandra publico su primer libro sobre cómo hacer Crowdfunding.

Through the Cracks habló con Higgins recientemente sobre su creencia en ‘software abierto’ (source investigation) por gente normal y su deseo de expandir aquellos métodos entre jóvenes periodistas locales.

Through the Cracks: poco después de que escribimos sobre tu campaña previa en el 2015 sobre MH17, recuerdo haber observado una reacción en Twitter que parecía ser de Rusos haciendo ‘trolling’. A causado tu trabajo al reportar sobre Siria y Ucrania ponerte en contacto con ese tipo de actividad en línea?

Higgins: Hemos tenido al Ministerio de Defensa de Rusia atacar nuestro trabajo, hemos tenido al Ministerio de Asuntos Exteriores en Rusia atacar nuestro trabajo, y hemos tenido a los ‘hackers’ de los correos de Podesta y de filtraciones DNC como su blanco de ataque.

La reacción de Rusia y ‘trolls’ fue una de las cosas mas gratificantes. Justo después del segundo aniversario de MH17 tuvimos creo 37 artículos escritos por separado sobre mi y publicados dentro de una hora atacando mi trabajo, todos aparecieron en línea al mismo tiempo. Y lo mas cómico de todo es que sabíamos que la mitad de ellos provenían de fabricas de trolls en Rusia (Russian troll factories) porque habíamos establecido que habían sido dirigidos por ellos pero no sabíamos de donde venia la otra mitad, así que todo lo que nos dio fue obtener mas información sobre cuales sitios pertenecían a las fabricas de trolls en Rusia.

Through the Cracks: Cómo ha cambiado Bellingcat desde su lanzamiento?

Higgins: De cierta manera lo veo como en cuatro fases de cómo esto se ha desarrollado. Como sabes en el 2007-11 vimos la inducción del Iphone y la plataforma de redes sociales para así poder compartir información mucho más fácil con cada uno de nosotros después en el 2011 con ‘Arab Spring’ (serie de protestas antigubernamentales en Medio Oriente).

Eso añadió un nuevo aspecto que estaba siendo usado para mostrar qué es lo que estaba pasando durante un conflicto o guerra. En el 2011-14 hubo un periodo en que ONG’s y organizaciones comenzaron a usar esta información. Así que el Observatorio de Derechos Humanos, con ese tipo de acumulación, después en el 2014 tuvimos MH17. Ahora esta información estaba siendo utilizada para retar directamente reclamos hechos por el gobierno, y tuvo mas interés por parte de responsables políticos y gobiernos.

Ahora nos estamos moviendo a la cuarta fase con la justicia y rendición de cuentas de interés. Así que en cierta manera nos hemos cambiado y adaptado. Últimamente he estado pro-activo en hablar con organizaciones como la Corte Internacional Criminal y OHHR sobre cómo todo esto puede ser utilizado porque simplemente existen muchas preguntas que se necesitan responder y me da gusto que este tipo de discusiones se están presentando ahora y que se han tomado con seriedad de parte de este tipo de organizaciones que eventualmente utilizaran estas herramientas.

Through the Cracks: Para que son los fondos? Te gustaría hacer mas entrenamiento? O que más quieres hacer?

Higgins: Bueno, en Bellingcat por el momento estamos en un periodo interesante porque además de nuestra preparación, estamos teniendo bastante interés por parte de mecanismos de defensa y rendición de cuentas preguntando cómo pueden utilizar información que encontramos particularmente en lo que respecta a Siria como parte de ello.

Acabo de estar en La Haya para una reunión sobre un mecanismo de la UN sobre Siria con el fin de encontrar las maneras de reunir evidencia y archivos. Y se discute bastante sobre las maneras de usar, reunir y preservar y tener software de fuente abierta todo lo que estamos viendo ahora, en realidad hasta ahora, nadie ha contestado esas dudas.

Through the Cracks: Te refieres al proceso de juntar toda esa información y categorizarla como una librería?

Higgins: Ya existen algunos proyectos para conservación de material. Tenemos nuestro propio proyecto llamado “The Syrian Archive” (Los Archivos de Siria). El problema es que nadie ha presentado algún tipo de guía a alguna organización que este haciendo esto como para decir que así es como la Corte Internacional Criminal (ICC) le gustaría que se preservara un video. Así que si descargamos un video desde YouTube, cual seria el procedimiento correcto para asegurar que en 20 años de ahora podría ser utilizado en un tribual sobre crimen en guerra?

También, hay preguntas de cómo se organiza la información porque tenemos diferentes organización rescatando información de fuentes en línea, pero no ha habido algún trabajo que asegure que todos están haciéndolo de la misma manera, así que si este mecanismo de la NU decide que quiere obtener cierto video de un instante en especifico y 20 organizaciones diferentes con 20 sistemas distintos están organizándolos, va ser una pesadilla para ellos lidiar con eso, por lo tanto, queremos tener una discusión ahora donde nos pertenece decir que si van a preservar un video lo tendrás que hacer de “esta” manera, si vas a guardar ese video dentro de una base de datos lo haces en ese formato el que todo mundo pueda reconocer porque eso significa que podemos compartir información fácilmente.

También estamos buscando maneras de aplicar códigos a eventos específicos para que en 20 años cuando llegue el momento de un tribunal de guerra, solo pides el código y automáticamente te dirige a la información o video.

Through the Cracks: Escribo sobre IA en mi trabajo de día, así que me pregunto: Usas algún tipo de Inteligencia Artificial en tu proceso forense?

Higgins: En realidad no, por ahora no. La cosa es que cuando estamos buscando estas imagines, estamos buscando partes muy sutiles en ellas, o cosas que realmente no tendrían sentido que no se podría entrenar a una IA (Inteligencia Artificial ) para hacerlo. Pero si puedes hacer que una IA detectara por ejemplo, bombas en los vídeos entonces si ayudaría a seleccionar con cuidado a través de muchos vídeos y estoy seguro que entre mas haya conflicto, se estará viendo un incremento en la cantidad de vídeos que provienen de esos conflictos, vamos a ver mucha mas información, y estar organizando constantemente será un proceso muy manual, el cual es bueno por una parte, pero si el siguiente conflicto produce 1,000 vídeos diarios, vas a tener un ejercito de gente haciéndolo, y si hay una manera que una IA pueda asistir con eso, podríamos entrenarlo ahora mismo usando un rango de contenido de parte de Siria demostrando todo tipo de armas y situaciones. Si eso seria posible de entrenar, entonces creo que seria de gran utilidad.

Me refiero a que un día no muy lejano al futuro podrás hacer el tipo de investigación masiva con el clic de un botón, el cual es una idea un poco espantosa considerando a lo que nos hemos podido dar cuenta al hacerlo manualmente. Si observas el reporte que hicimos sobre MH17 en donde vimos en la Brigada de Defensa Aérea 53ª e hicimos todas aquellas conexiones, es como un año de trabajo. Si puedes entrenar a un IA a hacer eso rápidamente entonces aquellos tiene todo tipo de implicaciones masivas sobre defensa y seguridad, deja eso, también investigaciones.

Through the Cracks: Esto es sobre la expansión de Bellingcat y tus métodos sobre en la comunidad de investigaciones de fuentes abiertas. Tienes una historia en investigaciones de Siria y Ucrania, pero hay algunas otras áreas en donde pienses que podría ser un trabajo de investigación a largo plazo?

Higgins: Si, creo que hay un numero masivo de áreas, de hecho hemos estado trabajando discretamente en un proyecto sobre corrupción financiera en el Reino Unido. Esperamos lanzarlo este mes, pero al mismo tiempo es cuestión de usar records públicos para examinar a un mecanismo que ya se ha usado. Básicamente tenemos un volumen masivo de pagos corruptos y lavado de dinero y es un sistema bastante complicado pero todo esta allí si lo estas buscando a fondo y en monitoreo,  hemos aprendido bastante, y eso es solo uno de los ejemplos.

Eso llegó a mi porque tuve una conversación con el Director de Crimen Organizado y del proyecto sobre reportes de corrupción llamado Radu. y siempre ha sido muy aficionado a construir redes de periodismo a través de fronteras porque así como dicen que el crimen trabaja a través de fronteras así los periodistas tienen que comenzar a trabajar de la misma manera. Eso es lo que vimos con Panama Papers Project en donde hemos estado fuertemente involucrados.

Lo que estamos tratando de hacer es desarrollar estas redes de periodistas, así que ahora estamos viendo la posibilidad de hacer algunos trabajos en la región de Latino América, en parte porque es un ambiente muy rico en este tipo de trabajo, pero también porque es un idioma de grupo completamente diferente en el cual podemos empezar a producir material, con la esperanza de inspirar a gente para que hagan su propio trabajo.

También he estado discutiendo con algunas personas en América sobre escuelas y enseñar a estudiantes de preparatoria a cómo hacer esto y que observen mas las situaciones o problemas locales. Porque por lo menos ha habido un experimento donde el maestro lo hizo y estuvieron muy comprometidos e interesados, sintieron empoderamiento al realizarlo.

Vemos a este tipo de conflictos globales pero también estoy muy interesado de involucrarme en situaciones locales y hablar con gente de una cierta área de esa manera pueden comenzar a comprometerse sobre problemáticas en su respectiva área. Tengo la creencia de que hay mucho trabajo que ofrecer. Pienso que con el tiempo ha habido una perdida de poder porque esperan esto a que sea algo que los periodistas hacen, pero la verdad puedes hacerlo desde tu computadora en tu casa.

Through the Cracks: Porque elegiste regresar tantas veces al Crowdfunding? Fuiste capaz de encontrar fondos a través de otros medios?

Higgins: Hemos encontrado fondos para proyectos específicos pero no me da mucho para pagar la renta, lo cual lo hace frustrante. Hacer este tipo de financiamiento significa que podemos ser mas flexibles en cuanto a nuestros gastos. Por ejemplo, hacer los viajes cuando voy a Haya o Ginebra para hablar sobre cómo se va usar utilizar para esto, y no obtengo nada de dinero para hacer eso, así que de alguna manera se tiene que financiar, y es muy importante, es frustrante que estemos en demanda y que al mismo tiempo sea muy difícil hacer dinero por lo que hacemos.

Through the Cracks: En cualquiera edad de las noticias falsas y otras cosas pasando en el mundo, por qué crees que es importante que la gente sienta que ellos pueden ser parte al trabajo investigativo de fuente abierta?

Higgins: Porque puede ensenarte bastante sobre el mundo y hacerte sentir que eso pueda cambiar cosas. En vez de pensar de que es tu voto el que cuenta para cambiar situaciones y terminas votando por alguien que tu crees que va a sacudir el sistema cuando en realidad en estos días tu eres el que puede hacer eso desde tu hogar. Hemos retado al gobierno Ruso en maneras completamente inimaginables hasta hace cinco años, así que si puedes cambiar cosas y tener una influencia real con esto, y es por eso que pienso que al interesarse por situaciones pequeñas locales es expandirse.

Vi unas cosas que pasaron alrededor de las protestas de Ferguson que me hubiera gustado estar al tanto. Estaba tan ocupado solucionando cosas en Siria pero había gente documentando el tipo de municiones no letales y otras menos letales que estaban siendo aplicadas y había un ‘link’ de parte de aquellos protestantes y protestas que vimos a través de Medio Oriente utilizando el mismo tipo de armamento, así que hay todo un interés en esa área alrededor que si no me hubiera enterado antes, probablemente haya leído bastante sobre eso, sólo de cómo se estaban haciendo las cosas eso para mi es muy interesante, juntar este tipo de información, preservarla y exponerla al mundo, puede ser bastante útil, y ese era gente prácticamente en el suelo tomando fotografías, y creo que hay mas cosas que se pueden hacer.

En realidad es un pequeño numero de gente que están haciendo este tipo de trabajo y sin embargo, están haciendo grandes descubrimientos e informando verdaderamente el entendimiento de la gente al mínimo, obteniendo influencia en como estas cosas están siendo tratadas en el futuro. Ahora estamos viendo que todo esto esta involucrado en casos criminales, de justicia y responsabilidad. Tenemos la esperanza de utilizarlo para el caso de MH17 cuando esto concluya, pero creo que es algo muy enriquecedor para la gente que lo hace.

Through the Cracks: A quien se consideraría involucrar en una investigación de fuente abierta?

Higgins: Si tienes una tendencia obsesiva y te gusta indagar en todo, entonces es un buen lugar donde empezar y hay varias personas que les gusta eso. Hacemos mucha capacitación y en cuanto la gente realmente se este interesando y darse cuenta de que es mucho lo que pueden hacer y que no es muy difícil de lograr, no tienes que ser un súper genio para hacerlo. Es muy directo. Cuando le mostramos a la gente como hacerlo, se emocionan y se hacen adictos a ello. Así que debemos encontrar y alimentar su adicción a la investigación de fuente abierta y así es como realmente se entregan.

Through the Cracks: Que tan grande es el grupo de gente que esta hoy en día involucrado en Bellingcat?

Higgins: Bueno, hay diferentes habilidades. De hecho me pude permitir pagarle a cuatro miembros del staff , por ahora tenemos dos en Medio Oriente, uno en el Este de Europa, y el otro en investigación financiera. Luego tenemos un equipo de 15 voluntarios a los que llamamos nuestro equipo de investigación y trabajamos en Slack juntos y la mayoría hacen esto en su tiempo libre.

Luego tienes a la audiencia Bellingcat en Twitter el cual se involucra y podemos hacer ‘crowdsource’ a través de ellos. Lo hemos hecho en el pasado y ha sido bastante efectivo. Diría que hay alrededor de 20 a 30 personas allí que son en realidad la gente que se involucra mucho con todo esto, pero a veces personas comunican algo como ‘si alguien sabe donde es esto o saben sobre el área’ y alguien responde ‘ oh si se donde es, camino por allí todos los días, que fue lo que hicimos cuando estábamos haciendo la campaña de medios sociales de ISIS donde los miembros sostenían con un pedazo de papel y tomando fotos en Europa. Allí le pregunté a toda esa gente en Twitter si podían encontrarlo y en cuestión de una hora, todos de las 4 fotografías identificaron las locaciones exactas donde estas se tomaron, eso fue Paris, Países Bajos, Munich en Alemania y Londres.

Through de Cracks: Así que si alguien quiere involucrarse solo tienen que ir al sitio de Bellingcat e inscribirse?

Higgins: Pues de hecho escribí una publicación en Kickstarter sobre esto porque recibo bastantes correos de personas preguntando cómo pueden hacerse voluntarios, o para hacer sus practicas , cosas así, y en verdad lo que les digo es que hagan prácticamente lo que hago yo y empezar su propio blog quizá. Me refiero a que no tienes porque compartir publicaciones. Simplemente es un muy buen ejercicio de escritura para escribir lo que estas haciendo.

Digamos que te enteras donde fue filmando el vídeo, y todas estas cosas pequeñas pueden sumarse a una gran relación de estudios e casos. Yo me fuera a Twitter y solo escuchar a gente teniendo discusiones sobre esto. Puedes ver a través de vídeos que hemos compartido de cómo la gente geo-localiza cosas como esas. Es cuestión de elegir estar involucrado.

Traducción de Sophia Montoya.

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Khari Johnson
Khari is founder and editor of Through the Cracks: Crowdfunding in Journalism. He also writes about bots and artificial intelligence for VentureBeat. He has built news startups in the U.S. and Europe for the last decade.

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